La Minería en Venezuela


EL EMPORIO MINERAL

El sur de Venezuela es la parte mas olvidada del país, siendo también la porción territorial mas rica en minerales y agua. Del sur de Venezuela se habla como en cuentos cinematográficos y de novela. Se recuerda a Doña Bárbara y a Canaima de Rómulo Gallegos y se advierte del Orinoco, el Caroní, el Caura, el Carrao y otros ríos, como reservorios de las leyendas indígenas que evocan el Auyantepuy y su soberbio Churun Meru (Salto Angel), séptima maravilla del mundo. Son los tepuyes, las conformaciones geológicas que distinguen la zona y con las caídas que brotan de ellos, conforman la belleza escènica de una de las regiones naturales mas bellas del mundo.

Hoy se habla nuevamente de la “Conquista del Sur”, segundo intento del Dr. Caldera por poblar nuestra frontera sur, olvidada como hemos dicho, por todos los gobiernos, pero muy recordada y traginada por una gran masa de pobladores, quienes insurgen en ella para la explotación de su aún virginal minería. Pero no debemos olvidar que, cualquier conquista que se quiera hacer del sur de nuestro país, tiene que considerar el olvido mencionado, que ha creado una cultura de la ignorancia y del descuido, imposible de apartar, sin ser atacado por la vorágine de la selva, de los indígenas y de los mineros. Ojalá y este nuevo intento, no se pierda en la vociferación que siempre acompaña a nuestros ideales de patriotismo, y no se transmude a la órbita de lo ilusorio.

Sin dudas, podemos hablar de Guayana, y en definitiva surgirán los conocimientos de indios, de ríos, de tepuyes, de selvas y de minas. Allí ha surgido siempre la fiebre del oro, no por azar, sino porque en realidad, el mundo sabe que Venezuela, a pesar de no tener tradición minera, cuenta con un potencial minero mundialmente reconocido, siendo en realidad un país inmensamente favorecido en recursos minerales, que se une a una naturaleza hermosa y variada. La región de Guayana debe ser conocida por todos los venezolanos, pues no podemos pasar por alto que, ella representa el 49% del territorio nacional; posee el 100% de sus reservas en mineral de hierro, aluminio y acero, más del 60% del potencial hidroeléctrico del país, conjuntamente con el 80% del agua dulce, que se presenta en grandiosos ríos y saltos naturales, incrementado el potencial hidroeléctrico con el  lago de Guri que sirve de fuente a la electrificación del Caroní (EDELCA).

EL REY ORO

La potencialidad minera de Venezuela, no es ya el famoso mito de “El Dorado”, sino que es una realidad conocida y cuantificada. Antes hemos hablado de los recursos petroleros, dignándonos en exornar, que Venezuela posee la mas grande reserva de crudo extrapesado del mundo, hoy transformable fácilmente en liviano mediante tecnología autóctona, en la denominada Faja del Orinoco; que posee también una inmensa riqueza en oro, cuyas reservas han sido estimadas en el orden de las 10.000 toneladas métricas, equivalente al precio actual a 130.000 millones de dólares, situación que le permitió en 1960 y 1990, ser el primer productor a nivel mundial de oro, con un repunte de máximo superior a 8 toneladas en 1985. Riqueza esta última, que ha incentivado a inversionistas tanto nacionales como extranjeros, quienes entre 1990 y 1994, han instalado más de 40 empresas minera grandes y medianas que efectúan actividades de exploración y explotación en un marco geográfico aurífero, no inferior a 50 hectáreas, principalmente en la zona denominada el “triángulo  aurífero”, conformado por El Callao, Tumeremo, El Dorado, Las Claritas y el Kilómetro 88. Destacan entre las empresas explotadoras de oro: Minerven y Venorca, existiendo una explotación informal, que es la de mayor abundancia en la zona, con mineros independientes y pequeñas empresas, que extraen oro y diamantes sin ningún control ni planes específicos. Son los llamados mineros ilegales.

 El oro repunta por su brillantez, por su belleza y principalmente por su valor, pero las magnitudes de los emporios de otros metales y metaloides con gran valor comercial y sentido estratégico, obligan a mencionar algunos de ello.

EL DURO DIAMANTE

El diamante, el mas brillante, duro y límpido de los minerales, capaz de rayar todos los cuerpos sin ser rayado por ninguno, es perseguido por su belleza y por su dureza. Explotado medianamente en Venezuela, aún cuando figura de séptimo entre los diez países de mayores yacimientos y explotación del mundo, con Zaire, la extinta U.R.S.S., Africa del Sur, Botswana, Ghana, Sierra, Leona, Angola, Brasil y Australia.

Se explota en Venezuela el diamante que se encuentra en forma aluvional, especialmente en el lecho de los ríos, donde destaca el Caroní, que por sus corrientes e innumerables caídas, arrastra gran cantidad de mineral diamantìfero, siendo su lecho rico en piedras de diamante. Por ello ha sido declarado reserva diamantífera de Venezuela.

EL ABUNDANTE ALUMINIO

Otro de los metales que conforman el cuadro de explotación principal en Venezuela, es el aluminio. Metal de color y brillo parecidos a los de la plata, muy sonoro, tenaz y ligero, que se obtiene de la electrólisis de la alúmina u óxido de aluminio extraído de la bauxita. Es interesante saber que la alúmina, con colores distintos conforma varias piedras preciosas: rubí, zafiro, esmeralda, etc.

La bauxita o hidrato de alúmina es la forma como encontramos al aluminio en la naturaleza. Su conformación es el producto de la unión de este metal con el agua y el oxígeno, y se encuentra en una roca blanda de color rojizo. Su nombre se lo debe al su descubridor en 1821, el francés Les Baux. Sus principales yacimientos se encuentran en Francia, Estados Unidos, Jamaica, Guyana, Surinam, Haitì, República Dominicana, Brasil, Dalmacia, Australia, Hungría y Venezuela. En esta última, los yacimientos son de reciente descubrimiento en Los Pijiguaos, Estado Bolívar.

El aluminio es uno de los metales más abundantes en la tierra. En un corte de 80 Km. de la corteza de la tierra lo encontramos en el tercer lugar, al distribuir mil partes de esa corteza así:

* Oxígeno     466     %            * Sílice          271,2  %

* Aluminio    81,3   “               * Hierro         50,0   “

* Calcio      36,9   “               * Sodium        28,3 “

* Otros       46,8   “    

El aluminio es importante en Venezuela, a pesar de su abundancia en el mundo, porque dentro de un área relativamente cercana, se encuentran concentrados todos los elementos necesarios para obtenerlo, mediante el procedimiento electro-quìmico descubierto por Charles Hall de los Estados Unidos y Paul T. Heroult de Francia en 1886. Procedimiento que se complementa con la otra fase en la transformación de la bauxita, mediante el procedimiento para obtener alúmina procedente de las arenas de bauxita, patentado como invento en 1888 por el químico alemán Karl J. Bayer.

 La bauxita se encuentra a flor de suelo y se explota a cielo abierto en Los Pijiguaos, pero la mayor riqueza para Venezuela en el campo de esta industria, está en contar, como hemos dicho, en áreas relativamente cercanas, todos los elementos necesarios para obtener el aluminio. Es decir, poder ejecutar los inventos antes mencionados, que reemplazan la acción del agua, de la energía solar y los campos electromagnéticos de la tierra, por soluciones básicas y energía eléctrica y calorífica, para en primer lugar transformar la bauxita en alúmina, y luego ésta en aluminio. El escenario no puede ser más claro: la bauxita en Los Pijiguaos, la electricidad en Macagua y Guri, y el fabuloso Orinoco como vía inmediata de transporte.

El proceso industrial del aluminio, es tarea de un grupo de empresas, inscritas en el holding CVG, que aún cuando se estudia la posibilidad de la privatización de algunas, conforman un complejo estratégico  en esta área mineral tan cotizada actualmente en el mundo, por el incremento creciente del uso de este metal en muchas de las soluciones industriales y comerciales de todos los campos. Las principales empresas de este grupo son: Venalum y Alcasa en el campo de la reducción, fundición, laminado y acabados domésticos del aluminio; y Bauxilum (6) en los campos de la explotación de la bauxita, la producción de la alùmina y su reducción para producir el aluminio primario.

EL HIERRO

Si el aluminio tiene potencialidad en Venezuela por su abundancia, al igual que el oro y el diamante, entre los minerales, distintos al petróleo, el bitumen y el gas, no menos notorio es el (Fe) Hierro por la magnitud de su existencia, por su facilidad de explotación, su cercanía a vías acuáticas de transporte y por el alto tenor del mineral donde se encuentra.

El Hierro es la materia prima básica para la producción del acero, siendo un mineral que se encuentra en la naturaleza en diferentes grados de pureza en forma de óxidos de hierro mezclados con silice, caliza y otros compuestos.

Como hemos visto, el hierro constituye el 50%o del volumen total de los componentes de la tierra, pero se encuentra concentrado en áreas geogràficamente pequeñas, dentro de las cuales se encuentra Venezuela, donde sus yacimientos se ubican en unos 90.000 Km2  de rocas, confinados a la margen sur del río Orinoco.

El Hierro es nombrado en la Historia Universal, al conformar varias de las edades históricas, donde encontramos antes de la Primera Edad del Hierro, la Edad de Piedra y luego la Edad del Bronce.

Se ubica la Primera Edad del Hierro o época de Hallstatt entre los 1100 y 500 años antes de Cristo, que se caracteriza por su uso en la fabricación de armas. Luego viene una Segunda Edad del Hierro o época de Tenè, unos 500 años antes de Cristo, caracterizada por un uso mas decorativo que en Hallstatt, tanto en armas, como utensilios domésticos y objetos diversos.

La Tercera Edad del Hierro es la nuestra actual, que parte del uso del “Convertidor”, notable invento del ingeniero inglés Henry Bressemer por el año de 1850, quien logra por insuflaciòn de aire frío a la masa de hierro en estado líquido, producir acero, el metal más codiciado por sus múltiples usos. Fue la forma de convertir el arrabio (hierro bruto de primera fusiòn) en acero, cuya primera aplicación comercial fuè en 1860, cuando a partir de entonces se revolucionó la industria del hierro con el acero, donde una producción que llegaba en 1871 a 42.000 toneladas, subió en 1910 a 10 millones.

Posteriormente vino un nuevo proceso, el Siemmens-Martin”, inventado por Karl Wilhelm Siemens, caracterizado por liberar de escoria al producto, por lo que se aprovechaba en mayor proporción el mineral de hierro, produciendo una mayor cantidad de acero.

Mas tarde vino el “Horno Eléctrico”, presentado en 1878, cuyo procedimiento era con igual base a los anteriores, pero utilizando los principios del arco eléctrico directo y el arco eléctrico indirecto, con pleno uso de la electricidad. Su principal problema o enemigo fuè el costo de la electricidad, presentándose el primer horno con éxito comercial en 1899.

Desde 1952-52, comenzó el uso en Linz y Donawitz en Australia el “Convertidor Básico de Oxígeno” o proceso “LD”, el cual consiste en producir oxígeno que es inyectado mediante boquillas directamente sobre el baño del metal líquido, lo que acelera sensiblemente la conversión. En la actualidad, más del 50% del acero producido mundialmente procede de convertidores básicos de oxígeno puro.

EL ACERO

El acero es el metal màs utilizado por el hombre. Parte del procesamiento del hierro, que como elemento puro no posee suficiente resistencia y dureza para ser utilizado en la fabricación de herramientas, maquinarias, rieles, armas y muchos otros productos necesarios en la industria y en el hogar. Cuando el hierro es combinado con una mínima cantidad de carbono (1%), se obtiene el acero, para cuya producción se emplea el hierro en varias de sus formas obtenidas por el procesamiento previo, transformadas en arrabio líquido o sólido, la esponja de hierro y la chatarra; utilizándose además para obtener acero con características especiales: la caliza, la dolomita, ferroaleaciones y el carbono en forma natural o pura.

2.- EL COMPLEJO INDUSTRIAL DEL HIERRO

2.1. EL HIERRO EN VENEZUELA

La conformación actual de la Regiòn de Guayana, hacen destacar a Venezuela como productor de hierro con grandes perspectivas y posibilidades, al disponer de inmensas reservas de este mineral de alto tenor, en un radio de 100 kilómetros, en conjunto con electricidad y gas natural, lo que la ubica en un segundo lugar protagònico en los mercados internacionales de hierro y en el creciente mercado nacional.

El distrito ferrìfero, junto con algunas localidades manganesìferas, podría enmarcarse en una faja de unos 80 Kms. de ancho por unos 500 Kms., iniciando su límite norte en las Galera del Cinaruco, confluencia de los ríos Apure y Orinoco, siguiendo el curso de este último hasta la sierra del Imataca en los comienzos del Delta; y su limite sur de oeste a este, el paralelo 7o 22' que pasa a 10 Kms. al sur del Cerro Bolívar, continuando en dirección noreste 45 Kms de la ciudad de Upata hasta el cruce del paralelo 61 con el meridiano 8.

Los yacimientos de mineral de hierro se encuentran en las rocas mas antiguas del escudo de Guayana el cual ha sido descrito como una secuencia de rocas altamente metamorfizadas. Como ubicaciones geográficas, se entienden los yacimientos que delimitan esta faja así: Las Galeras de Cinaruco por el Oeste, Piacoa Manoa por el este y el grupo San Isidro por el Sur.

El hierro no fuè de gran importancia en Venezuela, hasta "El Quinquenio", como fuè llamado el segundo gobierno de Guzman Blanco, cuando en 1883 fueron otorgadas las primeras concesiones para la explotación del mineral en el Delta del Orinoco. Pero puede ubicarse como el comienzo de la minería en escala industrial, a partir de 1950 cuando inicia sus operaciones la empresa Iron Mines of Venezuela,  mediante concesión obtenida por la casa matriz, la Bethelehem Steel Corporation en 1933 para explotar las minas en el Cerro El Pao. Posteriormente en 1954 se inició la explotación, de las concesiones que  fueron otorgados a  la empresa Orinoco Mining Company, subsidiaria de la United Steel Corporation, las minas ubicadas en el Cerro Bolívar, conocido entonces como Cerro La Parida, que habían  sido  descubiertas el 4 de abril de 1947 .

Desde 1975, la industria del mineral de hierro es operada por  la empresa venezolana creada para la nacionalización, denominada CVG - FERROMINERA DEL ORINOCO, C.A., la cual asumió la explotación que venían realizando las dos empresas anteriormente nombradas, las cuales ya habían hecho tradición en el país de esta industria en gran escala.

La minería en el yacimiento de Cerro Bolívar, así como en los yacimientos de los Cerros Altamira, Redondo, Arimagua y Toribio es a cielo abierto, donde trabajan palas eléctricas con cucharones hasta de 9 metros cúbicos, capaces cada una de cargar un promedio de mas de mil toneladas por hora. Estas palas funcionan en las diferentes zonas del yacimiento en bancales de 15 metros de altura y cargan el mineral en camiones de 100 toneladas de capacidad, los que a su vez lo descargan en los vagones ferroviarios desde las plataformas de carga. Dato curioso de conocer es que a un ritmo de producción anual de 20 millones de toneladas, es necesario movilizar un promedio de seis trenes de 125 vagones cada uno, seis días por semanas. En época del año de embarques máximos se hace necesario movilizar ocho trenes para alcanzar una producción de mil vagones diarios. Cada tren es arrastrado por tres locomotoras de 2.000 h.p. cada una.

Del patio de salida de Cerro bolívar, en la cota 588, los trenes bajan 11 kms. con declive de 3,1 por  ciento grados por la ladera sur de Cerro Bolívar y del Cerro La Frontera para ganar las ondulaciones de la sabana y continuar por suave pendiente hacia Puerto Ordaz, cubriendo una distancia de 146 kms. por via principal hasta las bodegas de los cargueros a través de un estibador mecánico, cuya capacidad de carga promedio actual es de aproximadamente 4.000 toneladas por hora.

4.- EL COMPLEJO INDUSTRIAL DEL ALUMINIO

Tratando el Complejo Minero de Venezuela desde el punto de vista estratégico, no debiéramos pasar por alto la Industria del Aluminio, por tal sazón, referiremos de ella algunos elementos importantes, que lo relacionan por espacio y organización con la Industria del Hierro.

Dentro de las 54 empresas que maneja la CVG como alternativas no petroleras para el futuro y el desarrollo del país, se ubican como empresas básicas a: Edelca, Bauxilum, Ferrominera Orinoco, Alcasa, Venalum y Sidor. Todas ellas encargadas del manejo y producción de la electricidad, el acero y el aluminio. En su caso especial, el Sector Aluminio se maneja con el fin de conducirlo a la producción de 8 millones de toneladas métricas al año de bauxita, para dar soporte a la producción de alùmina requerida en la meta establecida de alcanzar los 2 millones de toneladas de capacidad de reducción de aluminio primario para el año 2000. En tal sentido, para lograrlo, se han ampliado las plantas de Interalùmina, (hoy integrada con Bauxiven en Bauxilum) para generar la bauxita y la alùmina, y Alcasa y Venalum para la reducción del mineral. Igualmente en este sentido, se desarrollan los proyectos de Alisa, Aldanca y Aluyana.

Destaca en todos estos proyectos, la apertura al capital privado, representado por empresas internacionales y los mas importantes inversionistas privados venezolanos.

No podemos olvidar que el Complejo del Aluminio de Venezuela es uno de los más importantes del mundo. Desde su inicio, se desarrolla e integra verticalmente, al tiempo que aumenta su competitividad internacional, siendo garantía del éxito de esta empresa, la constante y creciente producción de bauxita en Los Pijiguaos, la calidad de la producción de alúmina y el aumento de las capacidades de Bauxiven (Interalùmina), así como la marcha racional y buena gerencia de Alcasa y Venalum. Todo èsto, dentro del Complejo empresarial que maneja la Corporación Venezolana  de Guayana. (Otro tema: La Nacionalización del Hierro)