La Emulsión del Orinoco    

Enrique Prieto Silva

Miércoles, 08 de junio de 2005

El venezolano siempre ha estado de espaldas al conocimiento del origen, peculiaridades y propiedades de nuestros recursos naturales. Es el caso de los hidrocarburos, mejor dicho, del petróleo, que es lo que se conoce, o del gas que se consume en muchos hogares. Todo, lamentablemente lo fuimos dejando en la industria petrolera, sin que nos preocupara para nada saber ni siquiera, que son los hidrocarburos. Hoy cuando ocurre la barbaridad del tratamiento de la Orimulsión por falta de conocimiento de la materia, se le quiere ubicar como un crudo cualquiera, con lo que se logra equilibrar la cuota OPEP, bastante disminuida. Siendo de gravedad y “traición a la patria” dar o vender el resultado de la investigación que permitió este producto nacional, bautizado como Orimulsión®, que es la marca comercial dada al combustible fósil que se produce mediante la mezcla de bitumen natural con agua del río. Es la emulsión del Orinoco.

Pocos conocen que, en la búsqueda de mejorar los precios de nuestro petróleo pesado, dada la merma y el consumo de los livianos, Venezuela inició desde hace varias décadas el desarrollo tecnológico orientado a reducir la densidad y la viscosidad de los hi­drocarburos extrapesados y los bitúmenes, especialmente de estos últimos, con el fin de obtener un producto fácil de extraer y transportar por vía de oleoductos hasta los centros de refinación y de carga, así como la disminución o eliminación del contenido de azufre, metales y otras propiedades físico-químicas relevantes o elementos contaminantes.tc "El desarrollo tecnológico en materia de estos hi­drocarburos extrapesados y bitúmenes, se ha orientado principalmente a lograr la forma de reducir la densidad y la viscosidad de los mismos, asi como y la disminuciòn del contenido de azufre, metales y otras propiedades fisico-quimicas relevantes, para evaluar el transporte, manejo y utilizacion de estos hidrocarburos, tratando de lograr un produc­to fácil de extraer y de transportar, y con el menos contenido de elementos contaminantes. "

El Centro de Investigaciones y Desarrollo de Petróleos de Venezuela (INTEVEP), (eliminado por “la nueva PDVSA”), conjuntamente con la British Petroleum, desarro­llaron las emulsiones, que consisten en la dispersión de hidrocarburos en agua o "hidrotratamiento", mediante la tecnología denominada HDH, donde la fase continúa es el agua, siendo de importancia el tamaño y distribución de las partículas de la fase dispersa, por cuanto ello afecta la estabilidad de las emulsiones.

El proceso PRIVATE comienza en el pozo con la extracción de bitumen natural diluido, luego pasa a través de la separación de agua salina y diluente, y termina con la mezcla del bitumen natural, agua y una pequeña cantidad de surfactante y aditivos. Su conformación es de 72 +- 2 por ciento de hidrocarburos con un diámetro promedio de partícula de 15 +- 5 micras y manifiesta un comportamiento. Existe una limitada dependencia de la viscosidad aparente de ORIMULSION™ con la variación de temperatura. Rtc "La emulsión del combustible ORINOCO TM en agua, denominada ORIMULSION TM contiene 72 + - 2 por ciento de hidrocarburos con un diámetro promedio de partícula de 15 + - 5 micras y manifiesta un comportamiento, existe una  limitada dependencia de la viscosidad aparente de ORIMULSION TM con la variación de temperatura."resultados que predijeron el comportamiento de las emulsiones durante el bombeo y transporte de tubería, así como su estabilidad por largos periodos de almacenamiento y durante el transporte oceánico. Igualmente stc "Los resultados obtenidos permitieron predecir el comportamiento de las emulsiones durante el bombeo y transporte de tubería, así como su estabilidad por largos periodos de almacenamiento y durante el transporte oceánico. "e comprobaron, los beneficios de la inyección de oxido de magnesio (MgO) como inhibidor de la corrosión y se evaluó la tecnología para la desulfuración del OrinocoÒ y la OrimulsionÒ, mediante la inyección de caliza en la caldera, lo que permite la remoción de alrededor del 60 por ciento de las emisiones de SO2. Al final, se logró la combustibilidad de ambos combustibles, la cual es comparable a la del Fuel Oil Nº. 6.tc "Se comprobaron igualmente, los beneficios de la inyección de oxido de magnesio (MgO) como inhibidor de corrosión, evalúo la tecnología para la desulfuración del Orinoco TM y Orimulsion TM, mediante la inyección de caliza en la caldera, lo cual permite la remoción de alrededor del 60 por ciento de las emisiones de SO2. Los resultados obtenidos confirmaron la combustibilidad de ambos combustibles, la cual es comparable a la del Fuel Oil No. 6. "

Es importante saber, que a la fecha, la Orimulsión® ha sido usada ampliamente a nivel comercial, comprobándose su valor como alternativa económicamente atractiva para la generación de electricidad en plantas eléctricas convencionales (turbinas de vapor) y en motores Diesel; en plantas de cemento; para alimentar sistemas de gasificación en ciclo combinado y como combustible para requemado (reburning).

También es de interés saber, que desde el inicio de las investigaciones, existió en PDVSA la preocupación por el efecto contaminante de la Orimulsión®, hasta haber logrado dar a este producto el calificativo de combustible limpio, adecuado a las normas ambientales que se originan principalmente en los Estados Unidos y de la preocupación puesta de manifiesto en Kioto. Y como resultado para proteger el ambiente y lograr un mejor uso de las cenizas finas producidas por su combustión en plantas eléctricas, fue creada la empresa ORBIT METALLURGICAL LIMITED, con participación accionaria de BITOR ENERGY PLC y Strategic Minerals Corporation (STRATCOR), de los Estados Unidos de América. ORBIT recupera y fabrica productos derivados del vanadio, níquel y magnesio contenido en las cenizas producidas por la combustión de la Orimulsión®, por cuanto el 98% de estas cenizas está formado por componentes recuperables, entre ellos, productos estratégicos como el uranio. Es, por supuesto, una ventaja económica que debe ser aprovechada en la comercialización de este combustible, cuya manufactura es exclusiva de Venezuela y cuyo contenido mineral es también producto de nuestro subsuelo.

Lamentablemente, pareciera que los actuales gerentes de nuestra industria, no se hubieran percatado del valor económico y estratégico de este subproducto generado por nuestro intelecto al servicio del desarrollo tecnológico nacional, que, además de las grandes ventajas ambientales y de valor calórico, que lo hacen varias veces mas competitivo con los residuales del petróleo y el carbón, se encuentra en nuestra Faja Bituminosa del Orinoco, donde las vastas reservas sobrepasan los 42 mil millones de toneladas métricas de bitumen natural, que garantizan el suministro confiable de Orimulsión® hasta bien entrado el siglo XXII. Es necio pensar, que pueda suplantarse el uso de los hidrocarburos como poder energético, mientras exista este producto venezolano, que con el tiempo recuperará mayor poder energético, menor grado de contaminación y mayor valor al uso de las cenizas o residuos de su combustión, que lo harán mas apetecible en los mercados que lo utilicen. No olvidemos que es un producto generado en la región terrestre de mayor riqueza mineral del mundo. En las tierras de la edad terciaria.

El tratamiento que hoy se da a la Orimulsión, no solo es mezquino, sino que denota una ignorancia supina y flojera mental para estudiar y hacer el debido seguimiento a este producto autóctono, por cuanto sus perspectivas son cada vez mas promisorias  y de grandes oportunidades como combustibles de carga base en los sectores industrial y eléctrico, que con gran esfuerzo y ruptura lo desconocido, ya ha conquistado grandes mercados que han visto las ventajas, tales como Estados Unidos, Canadá, Japón, Europa y otras partes del mundo.tc "como lo que es en su estado incial, un bitumen. En este sentido, son esenciales los logros efectuados en cuanto a las tecnologìas para la produccion, para el manejo, para el transporte oceànico, y fundamentalmente sobre la combustion de ambos productos. Para lograrlo, se han diseñado claras y eficientes estrategias de cooperación con los clientes potenciales, las cuales permiten experimentalmente con muestras de dichos recursos, la evaluacion directa de ellos. Por otra parte, es sincera la disposición de la industria petrolera venezolana, para establecer relaciones  comerciales estables y de larga duración. "

Vale también mencionar, que en la búsqueda de la perfección de este producto, se evaluó su uso como combustible para la generación de vapor y se obtuvo la información necesaria para evaluar los efectos de los productos de combustión, sobre los equipo que lo utilizan, determinando los niveles de: escoria, transferencia de calor, corrosión, etc., así como la cuantificación de la emisiones contaminantes asociadas con la combustión, referentes a SOX, NOx y partículas residuales. Entre otras, "La fases básica y modélica del proceso generador de la tecnología se ha completado exitosamente  para confirmar la factibilidad económica de este proceso a escala comercial. Se ha evaluado el uso de los hidrocarburos extraídos de la Faja del Orinoco, como un combustible para la generaciòn de vapor y se ha obtenido la información necesaria para evaluar los efectos de los productos de combustión, sobre los equipo que lo utilizan, determinando los niveles de\: escoria, transferencia de calor, corrosión, etc, así como la cuantificación de la emisiones contaminantes asociadas con  la combustión, referentes a SOX, NOx y partículas residuales."